Sir Ronald Sanders From Crisis to Democracy: OAS Shines in Guatemala’s Political Transition

The content originally appeared on: Caribbean News Service
(The writer is Antigua and Barbuda’s Ambassador to the United States and the Organization of American States. He is also a Senior Fellow at the Institute of Commonwealth Studies at the University of London and Massey College in the University of Toronto. The views expressed are entirely his own. Responses and previous commentaries:

Una versión en español de este comentario sigue a continuación.

The Organization of American States (OAS) demonstrated its continuing relevance and importance to member states by playing a constructive role in ensuring the transition of government in Guatemala, despite numerous attempts to disrupt the process.

Undoubtedly, had the OAS and its Secretary-General, Luis Almagro, supported by key member states of the Permanent Council, not played an active role as mediator, negotiator, and influencer, Guatemala would currently face a constitutional crisis and civil unrest.

As the run-up to the Presidential and legislative elections in Guatemala approached in June 2023, signs of trouble were evident.

Much of the concerns centred around the deterioration of the rule of law, threats to judicial independence, and the activities of the country’s Attorney General, Consuelo Porras, and the Special Prosecutor in the Public Ministry, Rafael Curruchiche. The European Union (EU) was among the international bodies that had persistently expressed concerns about Porras.

Under the direction of Porras and Curruchiche, the Public Ministry used its “independence”, and absence of any institution to oversee its activities, to pursue a campaign of political intimidation against political persons and parties. After the July 2023 elections in which Bernardo Arévalo emerged in second place as a contender for the Presidency of the country, the Public Ministry focussed its attention on disqualifying him, his running mate for the Vice Presidency, Karin Herrera, and his Semilla (Seed) Party.

When Arévalo obtained an overwhelming majority at run-off elections on 20 August 2023, the Public Ministry intensified its already strident efforts to disqualify him and the Semilla party candidates. Taking advantage of the interregnum before Arévalo could be sworn in as President on 14 January 2024, the Public Ministry intensified its efforts against him and the Semilla Party. These actions created great concern in the international community, and especially among certain member states of the OAS Permanent Council, that the transition of power, in accordance with the will of the majority of the Guatemalan electorate, would be overturned promoting civil strife.

Sensing the need for a constructive high level OAS diplomatic intervention in Guatemala to try to ensure that the looming crisis did not occur, an informal meeting of the Permanent Council in the July 2023, agreed that Secretary-General Almagro should go to Guatemala to use his good offices to try to guide all parties away from the abyss to which they were being led with the Public Ministry as the chief pilot. Recognizing that the consent of the government of Guatemala was necessary for Almagro’s visit, a behind the scenes agreement was reached that the Government should invite him, and importantly, that he should go with the full backing of the OAS Permanent Council.

The OAS already had an Electoral Observer Mission in Guatemala. It had done a courageous and highly professional job in overseeing the first round of elections held in June 2023, but had a technical team on the ground since January 2023. The preliminary and final report of the Mission had helped to advise both the Permanent Council and Almagro of the political challenges that were brewing and the fragility of the situation.

In what should be regarded as Luis Almagro’s finest moment as Secretary General, he embarked on a successful “good offices” mission to ensure the transition of Government. Between August 1, 2023, and January 15, 2024, he visited Guatemala six times, meeting all relevant players. On December 15 and 16, 2023, as Chairman of the Permanent Council, I participated in high level meetings with him.

The task was formidable; forces unwilling to relinquish power persisted in a relentless campaign of persecution, with the Public Ministry at the forefront. This caused Almagro to declare, fearlessly, in early December 2023, that: “The Public Prosecutor’s Office is still bent on bringing cases from the past to affect the transition”.

In addition to his own good offices’ role, Almagro also dispatched two supporting special missions with the agreement of the Guatemalan government. One was a “transition mission” and the other a “mediation mission”. The latter was sent as a result of peaceful protests, initiated by the indigenous and ancestral communities on 2 October 2023, against the Public Ministry and in support of Arévalo and the Semilla party.

As part of the OAS’ involvement in ensuring that the will of the electorate was respected, amid the continuous efforts to deny the installation of Arévalo and Herrera, a five-member group of Ambassadors, representing the Permanent Council, went to Guatemala from 12 to 14 January 2024 for discussions with the parties, including the Constitutional Court, the Supreme Court, the Private Sector, and the ancestral communities.

All of this proved to be vital. The Public Ministry never ceased its attempts at prosecution. Up to two days before the inauguration ceremony, it still tried to remove immunity from the Vice President-elect in order to pursue investigations against her. And on January 14, 2024, the day of the inauguration which was scheduled for 2 pm, the opposition forces fought a desperate, last-minute action in the Congress to stop the installation of Arévalo and Herrera.

It fell to Luis Almagro to issue a public statement, late that night, on behalf of all Presidents, Foreign Ministers, and diplomatic representatives, calling  on the Congress “to fulfil its constitutional mandate to hand over power as required by the constitution” and stressing that the will of the Guatemalan people “must be respected”.

The situation in Guatemala is still not finally settled. A decision by the Constitutional Court, issued on January 17, 2024, questioning the composition of the Board of the Congress, has opened a new area of controversy. Fortunately, the same decision “validated” the swearing in of the President and Vice President.

Further, the Public Ministry remains, headed by an Attorney-General who is palpably antagonistic to the new government, but who is insulated from removal by any institution or organ unless she is “convicted of an intentional crime”. It is unlikely that once she holds office – and she is there for another 2 years – that her campaign, obviously supported by powerful groups, will end.

Therefore, while the OAS has proved its relevance and importance by its vital work, in relation to Guatemala, that work is not yet over. The task of supporting democracy, the rule of law and inclusive social and economic development in Guatemala remains on its agenda.


De la Crisis a la Democracia: La OEA Brilla en la Transición Política de Guatemala

Por Sir Ronald Sanders

La Organización de los Estados Americanos (OEA) demostró su continua relevancia e importancia para los estados miembros al desempeñar un papel constructivo en garantizar la transición de gobierno en Guatemala, a pesar de numerosos intentos de perturbar el proceso.

Indudablemente, si la OEA, como institución, y su Secretario General, Luis Almagro, respaldado por los estados clave del Consejo Permanente, no hubieran desempeñado un papel activo como mediadores, negociadores e influyentes, Guatemala enfrentaría actualmente una crisis constitucional y disturbios civiles.

A medida que se acercaban las elecciones presidenciales y legislativas en Guatemala en junio de 2023, se evidenciaban signos de problemas.

Gran parte de las preocupaciones se centraban en el deterioro del estado de derecho, las amenazas a la independencia judicial y las actividades del Fiscal General del país, Consuelo Porras, y el Fiscal Especial en el Ministerio Público, Rafael Curruchiche. La Unión Europea (UE) estaba entre los organismos internacionales que expresaban persistentes preocupaciones sobre Porras.

Bajo la dirección de Porras y Curruchiche, el Ministerio Público utilizó su “independencia” y la ausencia de cualquier institución que supervisara sus actividades para llevar a cabo una campaña de intimidación política contra personas y partidos políticos. Después de las elecciones de julio de 2023, en las que Bernardo Arévalo emergió en segundo lugar como contendiente a la presidencia, el Ministerio Público centró su atención en descalificarlo, a su compañera de fórmula para la Vicepresidencia, Karin Herrera, y su partido Semilla.

Cuando Arévalo obtuvo una abrumadora mayoría en las elecciones de segunda vuelta el 20 de agosto de 2023, el Ministerio Público intensificó sus esfuerzos ya enérgicos para descalificarlo y a los candidatos de Semilla. Aprovechando el interregno antes de que Arévalo pudiera jurar como presidente el 14 de enero de 2024, el Ministerio Público intensificó sus esfuerzos contra él y el partido Semilla. Estas acciones generaron gran preocupación en la comunidad internacional, especialmente entre ciertos estados miembros del Consejo Permanente de la OEA, de que la transición de poder, de acuerdo con la voluntad de la mayoría del electorado guatemalteco, sería revertida, promoviendo la agitación civil.

Sintiendo la necesidad de una intervención diplomática constructiva de alto nivel de la OEA en Guatemala para tratar de asegurar que la inminente crisis no ocurriera, una reunión informal del Consejo Permanente en julio de 2023 acordó que el Secretario General Almagro debía ir a Guatemala para usar sus buenos oficios y tratar de guiar a todas las partes lejos del abismo al que las estaba llevando el Ministerio Público como piloto principal. Reconociendo que el consentimiento del gobierno de Guatemala era necesario para la visita de Almagro, se alcanzó un acuerdo entre bastidores de que el Gobierno debía invitarlo y, lo que es más importante, que debía contar con el respaldo total del Consejo Permanente de la OEA.

La OEA ya tenía una Misión de Observadores Electorales en Guatemala. Hizo un trabajo valiente y altamente profesional supervisando la primera ronda de elecciones celebradas en junio de 2023, pero tenía un equipo técnico en el terreno desde enero de 2023. El informe preliminar y final de la Misión ayudó a asesorar tanto al Consejo Permanente como a Almagro sobre los desafíos políticos que se gestaban y la fragilidad de la situación.

En lo que debería considerarse como el momento más destacado de Luis Almagro como Secretario General, emprendió una exitosa misión de “buenos oficios” para garantizar la transición de gobierno. Entre el 1 de agosto de 2023 y el 15 de enero de 2024, visitó Guatemala seis veces para reunirse con todos los actores relevantes. El 15 y 16 de diciembre de 2023, como Presidente del Consejo Permanente, participé en reuniones de alto nivel con él.

La tarea era formidable; las fuerzas que no estaban dispuestas a renunciar al poder persistían en una campaña implacable de persecución, con el Ministerio Público a la vanguardia. Esto llevó a Almagro a declarar, valientemente, a principios de diciembre de 2023, que: “La Fiscalía aún está empeñada en presentar casos del pasado para afectar la transición”.

Además de su papel en los buenos oficios, Almagro también envió dos misiones especiales de apoyo con el acuerdo del gobierno guatemalteco. Una fue una “misión de transición” y la otra una “misión de mediación”. Esta última se envió como resultado de protestas, iniciadas por las comunidades indígenas y ancestrales el 2 de octubre de 2023, en contra del Ministerio Público y en apoyo a Arévalo y al partido Semilla.

Como parte de la participación de la OEA para garantizar que se respetara la voluntad del electorado, en medio de los continuos esfuerzos para negar la instalación de Arévalo y Herrera, un grupo de cinco embajadores, representando al Consejo Permanente, fue a Guatemala del 12 al 14 de enero de 2024 para discutir con las partes, incluida la Corte Constitucional, la Corte Suprema, el sector privado y las comunidades ancestrales.

Todo esto resultó vital. El Ministerio Público nunca cesó en sus intentos de enjuiciamiento. Hasta dos días antes de la ceremonia de inauguración, aún intentaba quitar la inmunidad a la Vicepresidenta electa para seguir con las investigaciones en su contra. Y el 14 de enero de 2024, el día de la inauguración programada para las 2 pm, las fuerzas de oposición libraron una acción desesperada de último minuto en el Congreso para detener la instalación de Arévalo y Herrera.

Le correspondió a Luis Almagro emitir un comunicado público, tarde esa noche, en nombre de todos los presidentes, ministros de Relaciones Exteriores y representantes diplomáticos, llamando al Congreso “a cumplir con su mandato constitucional de entregar el poder según lo exige la constitución” y destacando que la voluntad del pueblo guatemalteco “debe ser respetada”.

La situación en Guatemala aún no está completamente resuelta. Una decisión de la Corte Constitucional, emitida el 17 de enero de 2024, cuestionando la composición de la Junta del Congreso, ha abierto una nueva área de controversia. Afortunadamente, la misma decisión “validó” la toma de posesión del Presidente y la Vicepresidenta.

Además, el Ministerio Público sigue encabezado por una Fiscal General que es palpablemente antagonista al nuevo gobierno, pero que está aislada de la destitución por cualquier institución u órgano a menos que sea “condenada por un delito intencional”. Es poco probable que una vez que asuma el cargo, y estará allí por otros 2 años, su campaña, evidentemente respaldada por grupos poderosos, termine.

Por lo tanto, aunque la OEA ha demostrado su relevancia e importancia mediante su trabajo vital, de manera sensible y sensata, llevado a cabo en Guatemala, ese trabajo aún no ha concluido. La tarea de apoyar la democracia, el estado de derecho y el desarrollo social y económico inclusivo en Guatemala sigue en su agenda.

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